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Un ex esclavo le enseñó a destilar a Jack Daniels

Jack Daniels
Escrito por Debate Plural

Clay Risen (NYTimes, 15-8-17)

Fawn Weaver estaba de vacaciones en Singapur el verano pasado cuando leyó por primera vez acerca de Nearest Green, el esclavo de Tennessee que le enseñó a Jack Daniel cómo hacer whisky.

La existencia de Green ha sido durante mucho tiempo un secreto a voces, pero en 2016 Brown-Forman, la compañía propietaria de la destilería Jack Daniel aquí, llegó a los titulares internacionales con su decisión de finalmente adoptar el legado de Green y cambiar significativamente sus giras para enfatizar su rol.

“Fue discordante que posiblemente una de las marcas más conocidas del mundo fue creada, en parte, por un esclavo”, dijo la Sra. Weaver, de 40 años, una inversionista y autora de bienes raíces afroamericana.

Decidida a ver los cambios ella misma, pronto llegaría en un avión desde su casa en Los Ángeles a Nashville. Pero cuando llegó a Lynchburg, no encontró rastro de Green. “Realicé tres recorridos por la destilería, y nada, ni una mención de él”, dijo.

En lugar de irse, la Sra. Weaver intervino, decidida a descubrir más acerca de Green y convencer a Brown-Forman para que cumpliera su promesa de reconocer su papel en la creación del whisky más famoso de Estados Unidos. Ella alquiló una casa en el centro de Lynchburg, y comenzó a contactar a los descendientes de Green, docenas de los cuales todavía viven en el área.

Scouring archives en Tennessee, Georgia y Washington, DC, ella creó una línea de tiempo de la relación de Green con Daniel, mostrando cómo Green no solo le había enseñado al barón del whisky a destilar, sino que también había trabajado para él después de la Guerra Civil, convirtiéndose en La Sra. Weaver cree que es el primer maestro destilador negro en los Estados Unidos. Según su recuento, ha recogido 10.000 documentos y artefactos relacionados con Daniel y Green, muchos de los cuales ha aceptado donar al nuevo Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana en Washington. 

A través de esa investigación, también localizó la granja donde los dos hombres comenzaron a destilar, y la compraron, junto con un paquete de cuatro acres en el centro de la ciudad que ella pretende convertir en un parque conmemorativo. Incluso descubrió que el verdadero nombre de Green era Nathan; El más cercano (no Nearis, como se ha informado a menudo) era un apodo.

Está escribiendo un libro sobre Green, y el mes pasado presentó Uncle Nearest 1856, un whisky producido bajo contrato por otra destilería de Tennessee; ella dice que aplicará la mayor parte de las ganancias a su lista en expansión de proyectos relacionados con Green.

El mayor éxito de la Sra. Weaver, sin embargo, se produjo en mayo, cuando Brown-Forman reconoció oficialmente a Green como su primer destilador maestro, casi un año después de que la compañía prometiera comenzar a compartir el legado de Green. (Daniel ahora figura como su segundo maestro destilador).

“Es absolutamente crítico que la historia de Nearest se agregue a la historia de Jack Daniel”, dijo Mark I. McCallum, presidente de Jack Daniel’s Brands en Brown-Forman, en una entrevista.

La decisión de la compañía de reconocer su deuda con un esclavo, reportada por primera vez el año pasado por The New York Times, es un cambio trascendental en la historia de los alimentos sureños. A pesar de que los innovadores negros en la cocina y la agricultura del Sur están comenzando a merecerlo, la historia del whisky estadounidense todavía se cuenta como un asunto solo para blancos, sobre los colonos escoceses e irlandeses que llevaron el conocimiento de destilación del Viejo Mundo a los estados fronterizos de Tennessee y Kentucky. .

La historia de Green cambia todo eso al mostrar cómo las personas esclavizadas probablemente proporcionaron los cerebros, así como la fortaleza en lo que fue una operación ardua, peligrosa y altamente técnica.

Según la Sra. Weaver, Green fue alquilada por sus propietarios, una empresa llamada Landis & Green, a agricultores de Lynchburg, incluido Dan Call, un rico terrateniente y predicador que también contrató a un adolescente llamado Jack Daniel para ayudar a hacer whisky. Green, ya hábil en la destilación, tomó a Daniel bajo su protección y, después de la Guerra Civil y el fin de la esclavitud, fue a trabajar para él en su incipiente operación de whisky.

Con toda probabilidad, había muchos otros hombres como Green, diseminados por el sur. Los registros son irregulares, aunque las referencias a esclavos expertos en destilación y fabricación de whisky aparecen en las ventas de esclavos y en los anuncios de esclavos fugitivos de principios del siglo XIX. Pero solo uno de ellos ayudó a fundar una marca de whisky que hoy genera alrededor de $ 3 mil millones al año en ingresos.

La compañía tenía la intención de reconocer el papel de Green como maestro destilador el año pasado como parte de la celebración de su 150 aniversario, dijo McCallum, pero decidió posponer cualquier cambio en medio de la carrera racialmente cargada hasta las elecciones de 2016. “Pensé que seríamos acusados ​​de hacer un gran negocio al respecto con fines comerciales”, dijo.

No ayudó que mucha gente malinterpretara la historia, asumiendo que Daniel había sido dueño de Green y le había robado su receta. De hecho, Daniel nunca tuvo esclavos y habló abiertamente sobre el papel de Green como su mentor.

Y entonces los planes de la compañía volvieron a la estantería, y podrían haberse quedado allí si Fawn Weaver no hubiera venido.

Hija de Frank Wilson, el compositor de Motown Records que coescribió “Love Child” y “Castles in the Sand” antes de convertirse en ministro en Los Ángeles, la Sra. Weaver comenzó su carrera como empresaria de bienes raíces y restaurantes. Ella escribió el best seller de 2014 “Happy Wives Club: Una mujer busca en todo el mundo los secretos de un gran matrimonio”.

Según lo cuenta, estaba buscando un nuevo proyecto cuando recogió el periódico en Singapur.

“Mi esposa a menudo piensa y actúa como una sola actividad”, dijo su esposo, Keith Weaver, vicepresidente ejecutivo de Sony Pictures. “Como su esposo, yo sabía, ‘Aquí vamos de nuevo'”.

Lo que se suponía sería un viaje rápido a Lynchburg se convirtió en una residencia de un mes, ya que la Sra. Weaver descubrió una historia no escrita, escondida en archivos olvidados, terrenos baldíos y la memoria colectiva de los residentes negros de la ciudad.

A través de docenas de conversaciones, la gente local, muchos de los cuales trabajaban o todavía trabajan para Jack Daniel’s, le contaron que sus padres y abuelos habían aprendido la historia de Green, manteniéndolo como un hecho incluso cuando la compañía guardó silencio.

“Es algo que mi abuela siempre nos contó”, dijo Debbie Ann Eady-Staples, una descendiente de Green que vive en Lynchburg y ha trabajado para la destilería durante casi 40 años. “Lo sabíamos en nuestra familia, incluso si no provenía de la compañía”.

Nada se queda quieto en Lynchburg (población 6,319) por mucho tiempo, especialmente cuando involucra al mayor empleador de la ciudad, y para fines de marzo la Sra. Weaver se reunía con el Sr. McCallum, el presidente de la marca, en la oficina improvisada que había establecido en un casa deteriorada en su granja recién adquirida.

Con una muestra de sus aproximadamente 10,000 documentos y artefactos repartidos en una mesa entre ellos, rápidamente se hizo obvio que la Sra. Weaver, que no tenía antecedentes previos en la historia del whisky, sabía más sobre los orígenes de Jack Daniel que la propia compañía. Lo que se suponía que era una reunión preliminar se convirtió en una conversación de seis horas.

El Sr. McCallum dice que se había recuperado, y en unas pocas semanas tenía planes para poner a Green en el centro de la historia de Jack Daniel. En una reunión en mayo con 100 empleados de la destilería, incluidos varios descendientes de Green, describió cómo la compañía incorporaría a Green a la historia oficial, y ese mes la compañía comenzó a capacitar a sus dos docenas de guías turísticos.

En un momento dado, Jack Daniel propuso agregar una botella de Nearest Green a su serie “Master Distiller”, una edición limitada de botellas que celebran a sus antiguos maestros destiladores, pero descartó la idea por las preocupaciones internas y externas de la compañía sobre la apariencia de cobrar en el nombre de Green.

En cambio, la Sra. Weaver ha lanzado su propio whisky, Uncle Nearest 1856, que compró a granel de otra destilería. Ella está planeando producir un segundo espíritu, no maduro, hecho de acuerdo con sus especificaciones, que dice que imitará el estilo de whisky que Green y Daniel probablemente hicieron.

Jack Daniel’s parece impertérrito, por ahora, al usar el nombre de Green en el licor de otra persona. “Aplaudimos a la Sra. Weaver por sus esfuerzos para lograr un objetivo similar con el lanzamiento de este nuevo producto”, dijo un portavoz de Brown-Forman.

La Sra. Eady-Staples, que se reunió en privado con el Sr. McCallum antes de la gran reunión, dijo que estaba orgullosa de que su empleador finalmente estuviera haciendo lo correcto. “No culpo a Brown-Forman por no haber actuado antes, porque no lo sabían”, dijo. “Una vez que lo hicieron, saltaron sobre él.

Y aunque no hay una fotografía conocida de Green, la compañía colocó una foto de Daniel sentado junto a un hombre negro no identificado (puede ser Green o uno de sus hijos que también trabajó para la destilería) en su pared de maestros destiladores, una especie de del salón de la fama corporativo.

“Queremos comunicarnos que Nearest Green fue el mentor de Jack”, dijo Steve May, que dirige el centro de visitantes y las giras de la destilería. “Tenemos cinco guiones de recorrido diferentes, y cada uno incorpora Nearest. Trabajé varios días para prepararlos “.

El Sr. May dijo que hasta el momento, la respuesta de los visitantes a las nuevas giras que destacan la contribución de Green ha sido positiva. No es difícil ver por qué: en un momento difícil para las relaciones raciales en Estados Unidos, la relación entre Daniel y Green le permite a Brown-Forman contar una historia positiva, al tiempo que es pionero en una conversación pendiente sobre el papel no reconocido de los negros, como esclavos y más tarde como hombres libres, jugó en la evolución del whisky americano.

Por su parte, la Sra. Weaver no ha terminado su búsqueda de Verde, y tal vez nunca lo haga.

“Lo he perdido de vista después de 1884”, el año en que Jack Daniel trasladó su destilería a su ubicación actual, y Green desapareció de los registros de la nueva compañía, dijo. Todavía espera encontrar la tumba de Green, y recientemente ha estado viajando a St. Louis para reunirse con una rama de la familia allí.

“Podría estar haciendo esto el resto de mi vida”, dijo.

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