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Muchos portorriqueños huyen de la isla

Escrito por Debate Plural

Rick Rojas (New York Times, 28-11-17)

Ella había cambiado su nueva normalidad en Puerto Rico, sin electricidad, sin internet, sin clases, por los suburbios de Long Island y las comodidades de un Residence Inn. Aurelys Alers-Ortiz viajó con varios otros estudiantes de derecho de la Universidad de Puerto Rico que aceptaron la oferta de Touro Law Center para huir de la devastación del huracán María y terminar su semestre aquí.

Pero a medida que regresó a los ritmos de la vida universitaria, con conferencias sobre propiedad intelectual y derechos de autor y socialización con otros estudiantes, su mente a menudo ha sido llevada de vuelta a casa, donde su familia se ha quedado y donde las rutinas y los medios de subsistencia siguen siendo desencadenados por la tormenta.

“Estoy tumbado en la cama, con el aire acondicionado”, dijo, “y pensando en mi madre”.

La afluencia de puertorriqueños que llegan a los Estados Unidos continentales se ha incrementado en las últimas semanas, y ahora llega a las decenas de miles, ya que la lenta recuperación agrava la devastación de la isla. Funcionarios en varios estados están lidiando con cómo satisfacer las necesidades de los recién llegados, que requieren vivienda y cuidado de la salud y están inscribiendo a sus hijos en la escuela en números crecientes. En Florida, que ha visto la mayor infusión de puertorriqueños, el reasentamiento se encuentra para reformar la demografía del estado y tal vez su política.

Pero el cambio de población plantea un desafío potencialmente mucho más grande para Puerto Rico, ya que trata de retroceder no solo desde el desastre del huracán María, sino también durante años de fuerte declive económico que había dejado a la isla incluso antes de que la tormenta toque tierra el 20 de septiembre. Muchos de los que se van son profesionales, estudiantes y otros jóvenes que serían esenciales para la recuperación y para mejorar el rumbo de Puerto Rico.

Eso ha tomado la decisión de dejar uno lleno. Ha despertado preguntas sobre sus vínculos con la isla y sobre la responsabilidad que tienen para ayudar a su recuperación. También ha estimulado el resentimiento entre las personas que quedaron atrás con algunos viendo las partidas con envidia o incluso como una traición. Muchos de los que se han ido creen que su elección fue la correcta, tal vez la única, pero aún así ha intensificado el trauma creado por la tormenta.

“Tenemos un grado de culpa”. Todos tenemos un grado de culpa “, dijo José Camacho-Vázquez, de 26 años, uno de los estudiantes que llegó al Touro Law Center. Se atragantó al describir la tensión de decidir irse incluso por unos meses: su madre lo alentaba, pero su padre lo instó en contra de eso, ya que no quería que dejara a su madre.

El resentimiento es “real”, dijo. “Pero tienes que hacer lo que tienes que hacer”.

La motivación para irse se debe en gran parte a las circunstancias extremas de la isla. Los elementos básicos son difíciles de encontrar y la electricidad y otras utilidades no son confiables o son completamente inaccesibles. Gran parte de la población no ha podido regresar a sus empleos o a la escuela y el acceso a la atención médica ha sido muy limitado.

Algunos esperan regresar una vez que la situación mejore, pero muchos han decidido construir nuevas vidas dondequiera que hayan aterrizado. “No hay ninguna manera posible de volver a eso, de tener todos esos problemas y no tener todas esas necesidades”, dijo Bryan Troche, que tiene un negocio de mercadotecnia y que se ha estado quedando con familiares cerca de Orlando, Florida, junto con su esposa e hija pequeña. “No hay vuelta atrás a la realidad. Esta es la nueva normalidad “.

Francois Franceschini pudo reclamar un lugar en uno de los primeros barcos que abandonaron la isla después del huracán, un crucero Royal Caribbean que se utilizaba para vuelos humanitarios. Describió la “culpa del sobreviviente” que sintió mientras comía bistec y puré de papas en una sala de estado con aire acondicionado.

El Sr. Franceschini pensó que se reuniría con su familia en la ciudad de Nueva York por unas pocas semanas, reuniendo generadores y suministros, y luego regresaría. Pero esos planes cambiaron rápidamente: ahora, él y su novia, que se han estado quedando en el departamento de su tía en el Bronx, están comenzando a buscar en las universidades. Puerto Rico, dijo, ha sido “llevado de vuelta a la Edad Media”.

“Se volvió realmente aterrador cuando se trataba menos de comodidad y más sobre la seguridad y la salud”, dijo. “Puedo trabajar sin sentirme cómodo por un tiempo. No puedo lidiar con no estar seguro. Dolía mucho, a pesar de que mis padres ya habían llegado a Nueva York. Amo a Puerto Rico demasiado “.

Los que se van después del huracán se unen a un éxodo que comenzó mucho antes de la tormenta. En los últimos años, la población puertorriqueña en el continente (5,4 millones de personas) ha crecido mucho más que la de la isla (3,3 millones). La economía del territorio había quedado paralizada por una recesión de una década y una crisis de deuda que empujó a la isla a declarar una quiebra este año y obligó a muchos, enfrentados a la disminución de las perspectivas de trabajo y una disminución de la calidad de vida, a dirigirse al norte.

“En el momento en que ingresamos a la facultad de derecho, sabíamos que había una cantidad mínima de empleos que podíamos adquirir como abogados que ya trabajan allí”, dijo Lourdes Carreras-Ortiz, estudiante de derecho de la Universidad de Puerto Rico.

Pero antes de la tormenta, dijo Alers-Ortiz, muchos puertorriqueños pudieron mantener al menos la fachada de una vida de clase media: tenían teléfonos celulares, iban al cine, compraban ropa en Plaza Las Américas, un centro comercial en expansión en San Juan. La tormenta lo borró. “Nuestra máscara del primer mundo ha sido arrancada”, dijo. “Ahora, somos el tercer mundo”.

“La sensación es la vida detenida”, agregó.

Los miembros de la diáspora, incluso los recién llegados, argumentan que pueden contribuir a la recuperación de Puerto Rico desde lejos. Señalan una oleada de dinero y suministros, y dijeron que pueden presionar a los funcionarios electos para que dirijan más ayuda a la isla.

Un informe publicado por el Centro de Estudios Puertorriqueños en Hunter College proyectó que más de 200,000 personas podrían abandonar la isla en el año posterior al huracán, y que para 2019, esa cifra podría acercarse a medio millón de personas, o alrededor del 14 por ciento de la población de la isla Los investigadores anticipan que los cambios demográficos creados por la migración se extenderán más allá de Florida y el área metropolitana de Nueva York, lugares que ya tienen vínculos de larga data con la isla, a comunidades en todo el país.

Aja Nelson había sido desplazada dos veces: huyó de St. Thomas, una de las Islas Vírgenes de los Estados Unidos, hacia Puerto Rico después del huracán Irma, pero María la expulsó de nuevo. Ahora, la Sra. Nelson se queda con familiares en Atlanta.

“Simplemente estoy conmocionada”, dijo.

José Manuel Ureña, de 24 años, había sido cocinero durante los últimos dos años en un restaurante en Condado, un área exclusiva de San Juan que había sido popular entre los turistas, y también ayudó a su hermano a cuidar a su madre. Dijo que había perdido su trabajo y un amigo le prometió ayudarlo a encontrar trabajo en una cocina en Newark, a donde se dirigía.

“Mi plan es llegar a Nueva Jersey y trabajar hasta que ya no pueda”, dijo. “No puedo esperar para tener un hogar nuevamente”.

Muchos de los que se fueron de Puerto Rico describieron una existencia que se había reducido a lo básico, sus días de recolección de alimentos, agua y combustible. Cuando el Sr. Franceschini llegó a Nueva York, comenzó a darse cuenta de las cosas triviales que una vez había dado por sentado, como cuando tomaba una bebida fría. “Estás realmente emocionado por el hielo”, dijo.

Touro Law Center es una de las muchas escuelas en todo el país que han acogido a estudiantes desplazados. Un grupo pequeño había venido solo para el semestre y esperaban regresar a su escuela el año próximo, pero ahora se dan cuenta de que su tiempo libre probablemente no sea suficiente para restaurar las condiciones de vida a lo que eran antes de la tormenta.

“La forma de vida puertorriqueña se ha ido tal como la conocemos”, dijo el Sr. Camacho-Vázquez. “Esto es un hecho.”

La situación sombría en la isla ha obligado a los estudiantes, que en su mayoría cursan el tercer año de la facultad de derecho, a reevaluar sus planes después de graduarse y cualquier obligación que tengan con Puerto Rico.

“No le debo nada al gobierno, pero le debo algo a mi isla”, dijo Carreras-Ortiz mientras se sentaba con sus compañeros en el campus una tarde reciente. “Yo viví ahí. Yo crecí allí. El lugar, no solo físicamente la isla, sino la gente, la vida allí, me dio mucho, y soy la persona que soy porque vivía en la isla “.

“Quiero volver a Puerto Rico”, agregó. “Si todos los que pueden hacer algo simplemente se van, la isla se va. No hay progreso “.

“Ese es el problema”, intervino otro estudiante, Cesar Rivera. “Eso es muy admirable, pero aquellos que se van, no puedo culpar”.

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